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《经济学人》评孙宇晨入局航天:对于太空旅游的普及具有积极意义

2021-12-26 18:00:04    文/匿名 44

提要:2021年12月26日,《经济学人》发布了北京大学地球与空间科学学院焦维新教授署名文章《太空旅游全球加速竞赛,商业航天迎来新的机遇》,文中就波场TRON创始人孙宇晨近日宣布入局商业航天一事作了点评:作为数字技术领域标志性人物之一,跨界加入到商业航天领域,孙宇晨的举动对于太空旅游的普及具有积极意义,将激励更多人参与太空探索。

以下是焦维新教授在《经济学人》的署名文章:

2021年下半年,近地轨道空间可谓异常“热闹”。先是7月11日,维珍银河公司创始人理查德·布兰森搭乘该公司的“团结”号飞船,完成了首次近地轨道太空旅行;紧接着,7月20日,蓝色起源公司的飞船也成功实施了首次近地轨道载人飞行,其首飞席位拍得2800万美元的高价。

12月22日,蓝色起源公司官网公布与波场TRON创始人孙宇晨达成合作,并确认了孙宇晨为首拍赢家的身份。值得关注的是,孙宇晨随后发布推特表示发起“星辰大海”公益活动,将挑选5名伙伴与自己一道,在2022年第4季度乘坐“新谢泼德号”飞船飞上太空,孙宇晨也正式加入参与商业航天的企业家行列。

作为数字技术领域标志性人物之一,跨界加入到商业航天领域,孙宇晨的举动对于太空旅游的普及具有积极意义,将激励更多人参与太空探索。正如孙宇晨所说,“地球是我们这一代人生命的开始,而不是结束”,人类在太空旅游和商业航天方向进入了新的纪元。


一、企业家纷纷入局太空旅游

从近十年的发展态势来看,世界航天产业长期保持稳定增长,商业航天正逐渐成为世界航天产业的主要构成和主导力量。在全球范围内,除了各个主流国家航天技术持续发展,社会资本和大众对航天关注度也在不断提高,这些促使商业航天整体向低成本、多样化、规模化方向发展。

得益于商业航天的发展,面向大众的太空旅游也逐渐成为可能。其中,蓝色起源和维珍银河走在发展太空旅游的前列,SpaceX也已经安排了首次月球轨道旅游,美国的商业空间站公司也正在开拓太空旅游的市场。

较之于以往的太空探索,只有举国家之力才能具备太空探索的能力,这场围绕“太空旅游”的“太空竞赛”中,参与的“门槛”似乎越来越低,企业家入局太空正在兴起。

对此,布莱斯航空咨询公司CEO克里斯滕森所分析的,在过去,航空领域被认为是一个高风险的商业领域。但是现在,对于风投来说,它正在成为名副其实的“主流领域”。“别以为风投选择航天是因为这个领域很酷,真正的原因是,他们相信这个领域将会给他们带来惊人的回报。”

正如因此,近年来,航天领域的赛道上不乏超级富豪的身影。例如,“钢铁侠”埃隆·马斯克在与政府签订合同之前,已经私人投资1000万美元用于SpaceX;亚马逊创始人贝佐斯20年来,每年都投入巨资为蓝色起源持续“输血”;理查德·布兰森也持续向维珍银河投入巨额资金;微软的联合创始人保罗·艾伦正在致力于建造世界上最大的飞机Strato launch,用于携带火箭进行发射等。

其实,商业化是人类航天事业发展到一定阶段的必然产物,它也必将成为航天事业空前繁荣和发展的新动力,航天商业化才能催生商业航天。以美国为例,早在2010年6月该国便公布了新的《美国国家航天政策》指出,为商业界提供更多参与航天活动的机会,并承诺政府部门与商业部门是合作关系,不是竞争关系,同时提出将实施各种刺激机制鼓励航天活动商业化的发展。

此外,在全球新一轮科技革命和产业变革形势下,互联网正在深刻影响世界航天,特别是商业航天的发展。近年来,航天和互联网的跨界融合,已成为商业航天新的发展趋势,互联网正在对航天发展产生颠覆性的影响,而在这过程中,企业家正发挥着越来越重要的角色。


二、太空旅游的典型途径

太空旅游的市场广阔,有巨大的发展空间。虽然目前太空旅游尚未普及,但随着人们对该领域了解的加深,其市场需求也在不断扩大。因此,太空旅游也开始涌现出了多种形式,其中目前较为成熟的大致有4类。

1.减轻重力飞机旅游业务

目前,美国的零重力公司(Zero Gravity)、法国的Novespace公司以及俄罗斯的Vegitel公司已经开展正常的旅游业务,虽然这种方式不是在太空飞行,但减重力飞行产生的微重力环境确实给游客带来很大的乐趣。

减轻重力飞机旅游

2.乘高空气球旅游

高空气球是指在平流层区域飞行的无动力浮空器。它的飞行高度虽然不如卫星,但却比飞机高得多,一般可达40~50km。目前正在发展高空气球旅游的公司包括美国的世界观察公司和西班牙的零2无限(Zero 2 Infinity)公司。目前,这两家公司已经研制了多种型号的高空气球,正在为开展这项业务作准备。

02无限公司高空气球操作全过程

3.亚轨道旅游

亚轨道飞行是指进入了太空,但因飞行器速度没有达到第一宇宙速度,所以不能环绕地球飞行,到达最高点后就逐渐下降,重返大气层并回到地面,整个飞行轨迹与抛物线接近。一般最高点高度定义在“卡门线”,即100公里。目前蓝色起源和维珍银河走在亚轨道旅游的前列。其中,蓝色起源的典型飞行时间为11分钟,火箭自动发射和着陆,飞船也会自动飞行,并在火箭发射几分钟后借助降落伞着陆。

新谢泼德火箭太空旅行全过程

维珍银河计划提供亚轨道的飞行,他们是先由飞行母船“白色骑士”载上高空,飞行速度达900m/s后释放子船本体,然后才开始自行飞行。自由飞行后,太空船使用混合式火箭引擎作为推力来源。

太空船2号

4.轨道旅游

轨道飞行是一种太空飞行,在这种飞行中,航天器被放置在一个轨道上,它可以在至少一个轨道上停留在太空中。要在地球上这样做,航天器的速度必须达到第一宇宙速度,即7.8千米/秒。另外,由于低层大气对航天器施加比较大的阻力,因此科学卫星一般飞行在200千米以上;而载人航天器的轨道一般在300千米以上。如国际空间站的轨道高度在400千米左右,航天飞机的轨道高度一般在320千米左右。

国际空间站第一个游客蒂托(左)与国际空间站上的两名航天员

轨道太空游具有三个主要特点。一是技术成熟,安全可靠。人类开展载人航天已经有50多年的历史,在载人飞船、航天飞机和空间实验室及空间站等方面,都取得了巨大的成就,载人航天的安全性得到了充分的保证。二是可开展的旅游项目比较多,如微重力环境下作各种动作,开展各种科学实验等;三是费用太高,目前能到国际空间站旅游的,基本上都是亿万富翁,目前只有七名国际空间站游客。


三、商业化是太空旅游必经之路

太空旅游充满挑战和风险,只有努力强化颠覆性创新,才可能找到低成本和低风险的通向太空之路。太空旅游的灵魂是创新,新航天与传统航天相比,其优势就是能够充分发挥企业家的创新精神,能更好地运用商业化的方法。

SpaceX、蓝色起源等公司的成功经验也告诉我们,商业航天发展也需要企业家的远大理想、探索热情和不断创新的精神。如SpaceX公司的创建及发展,源于马斯克深空探索的梦想;蓝色起源公司的创建及发展,也源于贝佐斯的一个环保梦想,即把地球上的污染产业移到太空中。

从目前的现状来看,单就商业航天领域的太空旅行来看,仍然处在一个相对初级的阶段,各种途径都需要较高的费用,这对于普通人而言仍然很难承担,因此,通过商业化的方式来降低成本非常关键。

可喜的是,经过多年的发展,全球商业航天正处在了“政策在放开、资本在流入”的黄金时期,商业航天产业链逐步开放,制造、发射、运营应用、测控等各领域的商业公司发展迅速,包括互联网巨头在内的一批公司纷纷推出“互联网+航天”计划,不断衍生出新的服务内容和商业模式,正在推动全球商业航天迈向大众消费时代。

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